El accidente de Henri Toivonen

El Tour de Córcega 1986, un rally mundial en estrechas y muy sinuosas carreteras de montaña alrededor de la isla de Córcega, comenzó el jueves, 1 de mayo.

Toivonen tenía dolor de garganta y estaba sufriendo una gripe, pero insistió en conducir después de haber perdido su ventaja en el campeonato durante los últimos tres rallies debido a haberse retirado en Suecia, el equipo Lancia se había retirado del trágico suceso Portugal y Toivonen ni siquiera estaba competiendo en el Rally Safari de Kenia. Según varias fuentes, también estaba tomando medicamentos para tratar la fiebre. A pesar de su mala salud, estaba tomando victoria etapa tras etapa, y se posicionaba como líder en el rally por un amplio margen. Después de la primera etapa, Toivonen comentó:

“Este rally es una locura, a pesar de que todo va bien en este momento. Si hay algún problema, por supuesto, estoy completamente perdido.”

Toivonen se quejaba de que el vehículo era demasiado rápido y potente para un rally como el Tour de Corse. Encontró que era muy difícil mantener el Lancia de 600 caballos de fuerza equilibrado en la carretera y admitió que era muy agotador. Un número de otros pilotos de rally que conducían otros coches del Grupo B compartieron sus preocupaciones, y en una breve entrevista antes de que él manejara su Lancia en la 18ª etapa, Toivonen hizo un comentario que serían sus últimas palabras en público:

“Hoy en día, hemos recorrido más de toda la distancia de los 1000 Lagos Rally (Rally de Finlandia). Después de 4 horas de manejo- es difícil mantenerse con la velocidad”.

Durante la segunda etapa, el viernes 2 de mayo, en el séptimo kilómetro de la 18ª etapa, Corte-Taverna, el Lancia de Toivonen fue a un lado de la carretera en una curva cerrada a la izquierda sin barandilla. El coche se precipitó por un barranco y aterrizó sobre el techo. El depósito de combustible de aluminio debajo del asiento del conductor se rompió y explotó. El tanque de combustible no estaba protegido por una placa de deslizamiento, un elemento utilizado principalmente en los rallyes de tierra, con lo cual no estaba preparado para el totalmente de asfalto Tour de Córcega. La explosión ocurrió en cuestión de segundos del choque, y Toivonen y su copiloto, Sergio Cresto, no tuvieron tiempo para salir aún si todavía hubieran estado con vida. El incendio provocado por la explosión fue tan intenso que el Delta S4, de material compuesto de plástico reforzado, era inidentificable como un coche después. Tanto Toivonen y Cresto murieron en sus asientos. Toivonen tenía una esposa, Erja (casados en 1982) y dos niños pequeños, Markus y Arla, mientras que Cresto era soltero y no tenía hijos.

El accidente de Toivonen sigue siendo un misterio porque no tuvo testigos cercanos. A pesar de que fue grabado por un espectador al final de la etapa, resultó imposible determinar la causa del accidente con el material de archivo. Ningún comisario estaba cerca de la escena para notar el humo negro y nadie en la Final de la carrera sabía sobre el accidente. El equipo de Toivonen sólo empezó a temer que algo podría haber ocurrido después de que no llegaran de la etapa en la fecha prevista.

La siguiente tripulación de rally que recorrió la etapa luego mencionó que había visto algo de humo negro. En el momento, los vehículos de emergencia llegaron al lugar del accidente y sólo pudieron sofocar las llamas, que se habían avivado por la brisa. Ingenieros y técnicos de Lancia no pudieron determinar la causa del accidente debido a que los restos de los coches estaban carbonizado.

Walter Röhrl confirmó más tarde que Toivonen estaba tomando un medicamento para su gripe. En una entrevista posterior con Motorsport News, compañero del conductor, Malcolm Wilson, afirmó que desde las lesiones en el cuello sufridos en el accidente de 1985 en Costa Esmeralda, Toivonen había sufrido apagones aleatorios, pero no se lo dijo a su equipo porque no quería perder su lugar en Lancia. Al menos una persona que asistió a las secuelas del accidente informó que no había marcas de neumáticos en el asfalto, lo que alimentó las especulaciones de que Taivonen podría haber perdido de repente la conciencia al volante, pero la causa del accidente aún se desconoce.

La mutación de los automóviles del Grupo B

A pesar de que en 1987 se produjo el final de los coches del Grupo B en el escenario mundial, no desapareció de los deportes de motor. Peugeot adaptó su T16 para correr en el Rally Dakar. Ari Vatanen ganó el evento en 1987, 1989 y 1990. Los coches Peugeot y Audi mejorados también compitieron en el Pikes Peak en Colorado Hillclimb. El automóvil de rally S1 de Walter Röhrl ganó el Pikes Peak International Hill Climb en 1987 y estableció un nuevo récord en el momento. Audi utilizó su experiencia del Grupo B para desarrollar un coche de carreras basado en la producción de la serie GTO Trans-Am e IMSA en 1988 y 1989, respectivamente. Ford vendió sus RS200s a compradores privados, y muchos se utilizan en eventos del European Rallycross desde principios de 1987 hasta finales de 1992. El Metro 6R4 también se convirtió en una aparición frecuente en Rallycross y el coche también se introdujo en los campeonatos nacionales británico e irlandés. El 959 de Porsche nunca entró en un evento mundial de rally, aunque competió en el campeonato de Oriente Medio y el Dakar.

La categoría de piloto de circuito nunca tuvo éxito ya que los automóviles resultaron ser demasiado caros para los equipos privados a los que estaban destinados. En US$ 325.000 para el 96, el hermano del 959, muchos prefirieron optar por el clon menos costoso del 962 o por el chasis Spice y nunca tuvieron la expectativa de ganar frente a los equipos de fábrica bien financiados. La carrera del 961 demostró ser más corta, siendo el único prototipo construido Porsche que se incendió en la carrera de Le Mans en 1987. El GTO Ferrari 288 fue construido y vendido con el requisito mínimo de los coches al público, sin embargo, nunca vio la acción en su categoría. Las rejillas WSPC que estaban destinadas a llenar un lote de autos del grupo C, pero se vieron utilizadas limitadamente en una carrera IMSA GTO en 1989. El F40, un coche de ruta construido para celebrar el aniversario 40 de Ferrari, apareció en varias carreras de GT un par de temporadas después de la desaparición de la Categoría C, pero estaba destinado a quedar obsoleto por los automóviles de la nueva generación GT1 como el McLaren F1, y en última instancia los coches GT3 de hoy en día.

 

Las novedades que trajo el WRC 1986

La etapa prevista para el año 1986 era una temporada muy emocionante. El campeón Timo Salonen tenía la nueva versión Evolution 2 de 205 T16 de Peugeot con el ex piloto de Toyota, Juha Kankkunen. El nuevo Sport Quattro de Audi S1 contaba con más de 600 caballos de fuerza (450 kW). El Delta S4 de Lancia estaría en manos del prodigio finlandés Henri Toivonen y Markku Alen, y Ford estaba listo con su RS200 de alta tecnología con Stig Blomqvist y Kalle Grundel.

En el escenario “Lagoa Azul” del Rally portugués cerca de Sintra todo salió trágicamente mal. El campeón portugués Joaquim Santos cayó de la cima de un terreno elevado, girando a la derecha para evitar a un pequeño grupo de espectadores. Esto provocó que perdiera el control de su RS200. El coche se desvió hacia la derecha y se salió de la ruta sobre los espectadores. Treinta y un personas resultaron heridas y tres murieron. Todos los mejores equipos salieron inmediatamente del rally y el Grupo B se puso en peligro.

El desastre golpeó de nuevo a principios de mayo en el Tour de Córcega. Toivonen de Lancia era uno de los favoritos del campeonato, y una vez que el rally se puso en marcha fue el que marcaba el ritmo. A siete kilómetros en la 18ª etapa, el S4 de Toivonen voló fuera de la ruta en una curva pronunciada y se precipitó por una empinada ladera boscosa. El coche aterrizó invertido con los tanques de combustible rotos por el impacto. La combinación del turbocompresor al rojo vivo, la carrocería de Kevlar, y el tanque de combustible roto encendió el auto y prendió fuego la maleza seca. Sólo una nube de humo y la ausencia del auto de Toivonen en el final indicaban que algo estaba muy mal. Los equipos de rescate llegaron al lejano lugar (unos 30 minutos, según algunas versiones) cuando todo lo que quedaba del coche era un marco ennegrecido. Toivonen y su copiloto Sergio Cresto fueron encontrados fuera del automóvil, del cual fueron expulsados y aplastados por el coche. Sin testigos del accidente era imposible determinar otra causa del accidente que no sea que Toivonen había salido disparado de la ruta a alta velocidad. Algunos hacen referencia a la mala salud de Toivonen en ese momento (según los informes, sufría de gripe); otros sugieren un fallo mecánico, o simplemente la dificultad de conducir la máquina a pesar de que Toivonen tuvo una carrera llena de accidentes. Hasta ese momento él estaba teniendo una victoria de etapa tras otra, lideraba el rally por un amplio margen con ningún otro piloto que pudiera hacerle competencia. El simple uso de un tanque de combustible de carreras en lugar del depósito de combustible podría haberlos salvado.

El accidente se produjo un año después de que el conductor de Lancia, Attilio Bettega se estrellara y muriera en su 037. Mientras que la mortalidad se atribuyó en gran medida al implacable paisaje de Córcega (y a la mala suerte, ya que su copiloto, Maurizio Perissinot resultó ileso), la muerte de Toivonen y de Cresto , combinado con la tragedia de Portugal y el accidente televisado del piloto de Fórmula 1 Marc Surer en otro RS200 que mató a su copiloto Michel Wyder, obligó a la FIA a actuar: los coches del grupo B fueron prohibidos de inmediato para 1987. Audi decidió dejar el grupo B en su totalidad después de Córcega.

Los últimos días del Grupo B también serían controvertidos. Los Peugeot fueron descalificados del Rally de San Remo por los comisarios técnicos italianos que consideraron que las “faldas ” alrededor de la parte inferior del coche eran ilegales. Peugeot inmediatamente acusó a los italianos de favorecer a Lancia. Su caso se fortaleció en el próximo evento, el Rally RAC, cuando los comisarios británicos pasaron los Peugeot como legales en ajustes idénticos. FISA anuló el resultado de los Rally de San Remo once días después de la ronda final en Estados Unidos. Como resultado, el título del campeonato pasó de Lancia de Markku Alen al Peugeot de Juha Kankkunen. Timo Salonen había ganado otros dos rallies durante la temporada de 1986 y se convirtió en el conductor del grupo B con mayor éxito con un total de 7 victorias.

 

WRC 1983-1985

Aunque el Audi Quattro todavía era, en esencia, un coche del Grupo 4, llevó a Hannu Mikkola a obtener el título de pilotos en 1983. Lancia había diseñado un coche nuevo bajo las especificaciones del Grupo B, pero el Lancia 037 todavía tenía tracción trasera y era por lo tanto menos consistente que el Audi sobre diferentes superficies (generalmente el Lancia tenía la ventaja sobre el asfalto, con el Audi restante superior en superficies más flexibles, como la nieve y grava). Sin embargo, el 037 se desempeñaba lo suficientemente bien como para que Lancia obtenga el título de fabricantes con un rally de sobra, que en general se consideraba el más prestigioso en el momento. De hecho, era tan baja la expectativa de Lancia para el campeonato de pilotos, que no entró un solo automóvil en el final de la temporada RAC Rally, a pesar del hecho de que el conductor Walter Röhrl estaba todavía en peleando por el título.

Los bajos requisitos de homologación atrajeron rápidamente a los fabricantes del Grupo B. Opel reemplazó su producción de derivados de Ascona con el Grupo B Manta 400, y Toyota construyó un coche nuevo en función de su Celica. Al igual que el Lancia 037, ambos coches eran de tracción trasera, pero mientras que el éxito perduraba en los rallies nacionales en varios países, estaba a un nivel menor en el Campeonato Mundial, aunque Toyota ganó en el 1983 en el Rally de Costa de Marfil después de contratar al especialista sueco en conducción en terrenos desérticos, el fallecido Björn Waldegård.

En 1984, el Audi Stig Blomqvist venció a Lancia en el título de pilotos, aunque la victoria fue agridulce: A mediados de año Peugeot se había unido a la escena con su rally Grupo B 205 T16. El T16 también tenía tracción en las cuatro ruedas y era más pequeño y más ligero que el Audi Quattro. Al volante fue el campeón del 1981, Ari Vatanen, con el futuro del director del equipo de Ferrari de Fórmula Uno y el presidente de la FIA, Jean Todt, que supervisaba la operación. Un accidente impidió que el T16 ganara su primer rally.

A pesar de las revisiones masivas del Quattro, entre ellas una distancia entre ejes más corta, Peugeot dominó la temporada de 1985. Aunque no sin contratiempos: Vatanen se salió de la carretera en Argentina y fue gravemente herido cuando los soportes del asiento se rompieron en el accidente. Timo Salonen ganó el título de campeón del 1985 con 5 victorias.

A pesar de que el choque fue una señal de que los automóviles del Grupo B ya se habían vuelto peligrosamente rápidos, varios coches nuevos del grupo B entraron en el mundo del rally en 1985.

A finales de año, Lancia sustituyó su outclassed 037 con el Delta S4, que presentó tanto un turbocompresor y un compresor para salida de potencia óptima.

Ford regresó después de varios años con el Ford RS200 y el Ford Sierra RS Cosworth (aunque este último pasó a competir en el Grupo A más tarde).

Citroën desarrolló y entró en el BX 4TC, que en última instancia era demasiado pesado y engorroso para tener éxito.

Rover creó el distintivo Metro 6R4, que contó con la carrocería cuadrada y un gran alerón montado en la parte delantera del coche.